Los investigadores del estudio analizaron decenas de miles de muestras de agua de todo el mundo, buscando virus de ARN o virus que usan ARN como material genético. El nuevo coronavirus, por ejemplo, es un tipo de virus de ARN. Estos virus están poco estudiados en comparación con los virus de ADN, que utilizan el ADN como material genético, dijeron los autores.

La diversidad de los virus recién descubiertos fue tan grande que los investigadores propusieron duplicar el número de grupos taxonómicos necesarios para clasificar los virus de ARN, de los cinco phyla existentes a 10 phyla. (Phylum es una clasificación amplia en biología justo debajo de «reino»).

«Hay tanta diversidad nueva aquí, y se encontró un filo [nuevo] completo, el Taraviricota, en todos los océanos, lo que sugiere que son importantes desde el punto de vista ecológico», dijo el autor principal del estudio, Matthew Sullivan, profesor de Microbiología en la Universidad Estatal de Ohio, dijo en un comunicado.

Los estudios de los virus de ARN generalmente se han centrado en los que causan enfermedades, según Sullivan. (Algunos virus de ARN bien conocidos incluyen la influenza, el ébola y el coronavirus que causa el COVID-19). Pero estos son solo una «pequeña porción» de los virus de ARN en la Tierra, dijo Sullivan.

«Queríamos estudiarlos sistemáticamente a gran escala y explorar un entorno que nadie había examinado en profundidad», dijo Sullivan en el comunicado.

Para el estudio, publicado el jueves (7 de abril) en la revista Science, los investigadores del Tara Oceans Consortium, un proyecto global para estudiar el impacto del cambio climático en el océano, analizaron 35 000 muestras de agua tomadas de 121 lugares en los cinco océanos del mundo.

Examinaron secuencias genéticas extraídas de pequeños organismos acuáticos conocidos como plancton, que son anfitriones comunes de los virus de ARN, dijeron los investigadores. Se centraron en las secuencias que pertenecen a los virus de ARN buscando un gen antiguo llamado RdRp, que se encuentra en todos los virus de ARN pero está ausente en otros virus y células. Identificaron más de 44.000 secuencias con este gen.

Pero el gen RdRp tiene miles de millones de años y ha evolucionado muchas veces. Debido a que la evolución del gen se remonta tanto, fue difícil para los investigadores determinar la relación evolutiva entre las secuencias. Entonces, los investigadores usaron el aprendizaje automático para ayudar a organizarlos.

Visto en: Sott.net